Le vitalisme est un mouvement philosophique qui postule une différence essentielle entre le monde vivant et le monde inanimé, parfois liée à une hypothétique force vitale.

La découverte progressive des fondements chimiques de la vie ont causé un déclin de l’influence vitaliste dans le monde scientifique.

Citons la synthèse de l’urée, considérée jusqu’alors comme une substance propre à la vie, par Friedrich Wöhler en 1828 ou Eduard Buchner (1860 - 1917) , chimiste bavarois, qui, en 1897, résout une question débattue depuis longtemps en prouvant que les organismes vivants qui provoquent la fermentation alcoolique ne le font qu'indirectement : on peut obtenir la fermentation alcoolique en l'absence de cellules de levure, à l'aide d'une substance non vivante sécrétée par la levure.

La découverte des propriété de la molécule d’ADN et leur impact sur l’hérédité ont accéléré le déclin du vitalisme.

Il reste cependant vivace dans certains philosophies, souvent associé au philosophies naturiste, organiciste et holisme.

Les pères et mères de l’agriculture biologique adhèrent pour le plupart à diverses formes de philosophies vitalistes.